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La technique originale d'un Héron vert pour se débarrasser de ses parasites

Dans l'Illinois (États-Unis), un Héron vert a été vu à deux reprises utilisant le soleil pour inspecter ses plumes et chasser ses parasites.

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La technique originale d'un Héron vert pour se débarrasser de ses parasites

Héron vert (Butorides virescens) utilisant le soleil pour inspecter ses plumes et déranger les parasites sur un lac de Champaign dans l'Illinois (États-Unis) en juillet 2015.
Photographies : Loren Merrill / Ecology

Les ectoparasites, comme les poux (lire Pourquoi les Vautours indiens ont-ils peu de poux ?), les punaises, certains acariens ou les mouches hématophages (lire Les simulies peuvent empêcher les harfangs de se reproduire), peuvent avoir de graves conséquences sur la condition physique des oiseaux. Pour essayer de s'en débarrasser, ils ont développé plusieurs adaptations immunologiques, morphologiques et comportementales, comme l'application sur leurs plumes d'un liquide huileux produit par leur glande uropygienne qui conserve la flexibilité des plumes et leur imperméabilité et évite le développement de champignons et de bactéries.  

Certains oiseaux, comme les gélinottes, les hérons, les engoulevents et les chouettes, ont des ongles dentelés (pectinés) qui forment des peignes permettant de remettre les barbes des plumes en place et de faire tomber les petits intrus.

Les bains aquatiques (lire Donner de l'eau aux oiseaux toute l'année), de soleil (lire Pourquoi les oiseaux prennent-ils des bains de soleil ?), de fourmis (lire Observation d'une Buse variable pratiquant le formicage en Belgique) et de poussière (lire Installer un "bain sec" pour les oiseaux dans son jardin), permettent aussi réduire le nombre de parasites. Ils peuvent aussi placer des plantes aromatiques et même des mégots dans leur nid (lire Certains oiseaux utilisent leurs connaissances en botanique pour construire leur nid).

Les oiseaux consacrent une partie importante (9 % en moyenne) de leur journée à l'entretien de leurs plumes pour conserver leurs propriétés isolantes, leur capacité de vol et éliminer les parasites. Après avoir enduit leur bec du sébum huileux produit par leur glande pour le déposer sur leurs plumes, ils les saisissent une à une dans un ordre plus ou moins régulier pour éliminer les corps étrangers, puis les mordillent lentement pour restaurer la continuité des vexilles et des pennes (lire Les plumes des oiseaux).  

Les conditions environnementales, comme l'habitat et le climat (sécheresse, humidité, températures), peuvent avoir un impact sur l'intensité des activités parasitaires. Dans un article publié en 2018 dans la revue Ecology, Loren Merrill a décrit chez le Héron vert (Butorides virescens) un comportement a priori unique de nettoyage des plumes : dans un bassin de rétention à Champaign dans l'Illinois (États-Unis), il a observé à deux reprises (le 14 juillet 2015 et le 4 juillet 2017) un héron passant une par une ses plumes dans son bec, se grattant la tête avec ses ongles pectinés, puis soulevant et étalant ses ailes une par une et regardant en dessous (près de 15 minutes en juillet 2015). De cette façon, il bénéficiait certainement du rétro-éclairage des plumes pour mieux repérer les points sombres (invertébrés) et il chauffait ses plumes pour déranger les parasites et les faire tomber.

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