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Un magnétomètre dans la mandibule supérieure des oiseaux

Une étude menée par des chercheurs allemands confirme l'existence dans la mandibule supérieure des oiseaux de dendrites qui serviraient de magnétomètres.

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Un magnétomètre dans la mandibule supérieure des oiseaux

Les migrateurs comme la Fauvette grisette (Sylvia communis) possèdent dans leur bec des dendrites contenant des éléments ferriques.
Photographie : Mark Kilner / Commons Wikimedia

Nous avons déjà abordé sur Ornithomedia.com le rôle du champ magnétique terrestre dans l'orientation des oiseaux. En particulier, nous avions cité les résultats d'une expérience menée en 2004 par Cordula Mora et d'autres chercheurs de l'Université d'Auckland en Nouvelle-Zélande démontrant que les pigeons voyageurs pouvaient détecter des anomalies du champ magnétique dans la mandibule supérieure de leur bec.
Les conclusions d'un étude menée par des chercheurs allemands publiées en 2010 dans la revue en ligne PLoS ONE confirment l'existence dans la mandibule supérieure de tous les oiseaux (et pas seulement des migrateurs) de dendrites (prolongements du corps cellulaire des neurones) possédant des structures riches en fer qui serviraient de magnétomètres. Les données récoltées par ces récepteurs seraient transmises au cerveau qui élaborerait ensuite une carte magnétique.

Abstract

The magnetic field sensors enabling birds to extract orientational information from the Earth's magnetic field have remained enigmatic.
Several German researchers (Gerald Falkenberg, Gerta Fleissner et al) had previously published results from homing pigeons have made us suggest that the iron containing sensory dendrites in the inner dermal lining of the upper beak are a candidate structure for such an avian magnetometer system. Here they show in a recent study published in 2010 in the peer-reviewed scientific and medical open-access journal PLoS ONE that similar structures occur in two species of migratory birds (garden warbler, Sylvia borin and European robin, Erithacus rubecula) and a non-migratory bird, the domestic chicken (Gallus gallus).
In all these bird species, histological data have revealed dendrites of similar shape and size, all containing iron minerals within distinct subcellular compartments of nervous terminals of the median branch of the Nervus ophthalmicus.
They also used microscopic X-ray absorption spectroscopy analyses to identify the involved iron minerals to be almost completely Fe III-oxides. Magnetite (Fe II/III) may also occur in these structures, but not as a major Fe constituent. Their data suggest that this complex dendritic system in the beak is a common feature of birds, and that it may form an essential sensory basis for the evolution of at least certain types of magnetic field guided behavior.

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