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Le Puffin majeur : peu connu et pourtant abondant en août dans l'Atlantique Nord

Une étude récente menée dans le golfe du Maine (nord-est de l'Amérique du Nord) nous en dit plus sur la biologie encore mal connue de cet oiseau marin.

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Le Puffin majeur : peu connu et pourtant abondant en août dans l'Atlantique Nord

Puffin majeur (Puffinus gravis) entre les îles Flores et Corvo (Açores) en juin 2017.
Photographie : Marc Fasol

Le Puffin majeur (Puffinus gravis) est l'un des plus grandes espèces du genre Puffinus, avec une envergure de 106 à 122 cm. On le reconnaît à sa calotte sombre, à sa tache sombre sur les côtes du cou, à son dessus sombre contrastant avec le dessous clair et à son croupion blanc contrastant avec sa queue noire.

Il niche sur quelques îles de l'Atlantique Sud (essentiellement l'archipel Tristan da Cunha et l'île Gough) : à partir du mois d'avril, il se dirige vers l'Ouest puis vers le Nord, longeant les côtes de l'Amérique du Sud puis de l'Amérique du Nord jusqu'au nord-est des États-Unis et au Canada, où il arrive en juillet. Il se dirige ensuite vers l'est pour atteindre le Groenland et le nord-est de l'Atlantique, passant au large des côtes d'Europe occidentale et de l'Afrique avant de rejoindre l'Atlantique Sud : il suit donc une sorte de "boucle".

Il est peu connu des observateurs car il reste au large et il est donc plus facile à observer lors de sorties en mer, même si l'on peut voir des oiseaux en automne depuis certains points côtiers comme la Punta Estaca de Barres en Espagne (lire Observer les oiseaux en mer en Galice), l'île de cap Clear en Irlande (lire L'île de Cape Clear, le Ouessant irlandais) ou l'île d'Ouessant (Finistère) (lire Jean-Philippe Siblet et les oiseaux d'Ouessant). C'est pourtant l'un des oiseaux marins les plus abondants en été dans l'Atlantique Nord : lors de plusieurs sorties pélagiques dans le golfe de Gascogne (lire Observer et identifier les oiseaux en haute mer) et en mer Celtique (au large de l'Irlande) réalisées du 15 juillet au 30 septembre 1970 à bord de deux navires, trois ornithologues français avaient ainsi noté que c'était l'oiseau marin "le plus abondant et de loin" en août au large du plateau continental entre le 51ème parallèle Nord et le 44ème parallèle Nord, avec des bandes de plusieurs centaines à près d'un millier d'oiseaux vues chaque jour. En septembre, il restait "très abondant" dans le golfe de Gascogne. Ils ont même rajouté que les thoniers en capturaient avec leurs lignes pour les cuisiner et améliorer leur ordinaire...

Les mouvements des Puffins majeurs restent toutefois peu connus : dans un article publié en 2017 dans la revue Marine Ecology Progress Series, des ornithologues américains ont présenté les résultats de leur suivi dans le golfe du Maine au nord-est de l'Amérique du Nord d'oiseaux équipés de radio-transmetteurs, et ils ont découvert que de juillet à novembre, ceux-ci parcouraient en moyenne 515 km par semaine, passant la plupart de leur temps en bordure du plateau continental, dans des eaux peu profondes (moins de 100 mètres). Ils commencent à quitter le secteur à partir du mois d'août pour entamer leur trajet vers l'Atlantique Sud. La plupart des oiseaux capturés dans le golfe du Maine étaient des jeunes (âgés de moins de trois ans)

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