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À propos du rôle des plumes dans la digestion chez les grèbes

Selon un article publié en 2017 dans le Wilson Journal of Ornithology, la formation de pelotes serait une conséquence et non la cause de l'ingestion de plumes.

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À propos du rôle des plumes dans la digestion chez les grèbes

Grèbe huppé (Podiceps cristatus) adulte donnant une plume à l'un de ses poussins.
Source : BirdFun

Les grèbes sont les seuls oiseaux à ingérer leurs propres plumes, que l'on retrouve ensuite dans leurs pelotes de réjection. Ces plumes sont principalement prélevées sur la poitrine et le ventre, et dans une moindre mesure sur les flancs. Les oiseaux utilisent les plumes usées prêtes à tomber durant la mue, et la quantité avalée augmente donc en automne. Outre de la nourriture, les adultes donnent également des plumes à ingérer leurs poussins.

Les raisons exactes de ce comportement particulier sont encore mal connues, la plupart des oiseaux ayant plutôt tendance à avaler des gastrolithes (généralement des petits cailloux) pour broyer les aliments et donc faciliter leur digestion (lire Observation remarquable d'un Héron cendré avalant des cailloux). Ce n'est pas le cas des grèbes, dont le processus digestif est essentiellement chimique (lire Le système digestif des oiseaux) : leur régime alimentaire est majoritairement composé de poissons et de petits invertébrés, dont les arêtes et les exosquelettes sont difficiles à dissoudre. La consommation de plumes remplirait deux fonctions principales : retenir la nourriture jusqu'à ce qu'elle soit complètement digérée grâce à la formation d'une sorte de boule dans le gésier, et empêcher l'arrivée d'éléments non digérés ou non digestibles (pouvant causer des blessures internes), mais aussi d'éventuels parasites gastriques (entiers ou leurs oeufs), dans l'intestin grâce à la formation d'un "bouchon" dans le pylore. Une partie de la boule est probablement régurgitée tous les soirs, mais des aliments peuvent persister dans le gésier pendant la nuit, tandis que les parties dures des proies peuvent y subsister durant plusieurs mois. Selon l'ornithologue Joseph R. Jehl, l'expulsion de pelotes serait donc une nécessité et un complément du processus digestif, et non pas la cause de l'ingestion de plumes.



Grèbe huppé (Podiceps cristatus) adulte donnant des plumes à ses poussins.
Source : Susandharris

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Grèbe huppé (Podicpeps cristatus)

Sources

  • Joseph R. Jehl, Jr. (2017). The Wilson Journal of Ornithology. Volume : 129. Numéro : 3. Pages : 446-458. Feather-Eating In Grebes: A 500-Year Conundrum. The Wilson Journal of Ornithology. www.bioone.org/doi/abs/10.1676/16-196.1
  • T. Piersma, M. R. Van Eerden (1989), Feather eating in Great Crested Grebes Podiceps cristatus: a unique solution to the problems of debris and gastric parasites in fish-eating birds. Ibis. Numéro : 131. Pages : 477–486. www.bioone.org/doi/abs/10.1676/16-196.1#

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