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Comment expliquer la mystérieuse répartition du Corbin de Stresemann ?

L'aire de répartition de ce corvidé ne couvre qu'une petite zone de savanes en Éthiopie alors que de vastes secteurs apparemment favorables sont délaissés.

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Comment expliquer la mystérieuse répartition du Corbin de Stresemann ?

Corbin de Stresemann (Zavattariornis stresemanni), Yabello Wildlife Sanctuary (Éthiopie).
Photographie : Sandy Watt / Wikimedia Commons

Le Corbin de Stresemann (Zavattariornis stresemanni) est un petit (23 cm de long) corvidé original, que les ornithologues ont longtemps eu du mal à classifier : c'est le seul représentant du genre Zavattariornis, il ressemble à un étourneau, il est globalement gris-bleu avec les ailes et la queue noirs, son ventre est blanc, ses cris sont composés de "quaquaqua" bruyants, il suit les troupeaux de chèvres et de vaches pour les débarrasser de leurs parasites, à la manière des piquebœufs (lire Nombre record de pique-bœufs comptés sur un mammifère), et il niche en groupe dans les acacias.

Son aire de répartition est limitée aux savanes arbustives de la région des Boranas, une zone de 6 000 km² située dans le sud de l'Éthiopie, mais cette distribution limitée est longtemps restée un mystère : en effet, de vastes secteurs pourtant potentiellement favorables s'étendent dans la Corne de l'Afrique et ne sont pourtant pas occupées. Dans un article publié en 2012, Paul Donald et ses collègues avaient émis l'hypothèse que des conditions climatiques particulières pourraient expliquer cette situation : grâce à un modèle, ils avaient trouvé que le secteur occupé était plus froid et plus sec que les environs, mais cela n'expliquait pas en quoi cette espèce était absente des zones plus chaudes.

Cet oiseau est opportuniste et a un régime omnivore, des termites aux œufs d'autres oiseaux : cette alimentation non spécialisée ne semble donc pas expliquer l’aire géographique restreinte de l'espèce. Dans un article publié en 2018, des biologistes ont voulu essayer de comprendre plus précisément le rôle du climat sur sa distribution. Pour cela, ils ont  modélisé à nouveau son aire de répartition, mais en intégrant cinq variables : les températures maximales et annuelles moyennes, la variation des températures selon les saisons, et le niveau de précipitations durant les saisons sèche et humide. Ils ont aussi appliqué ce modèle à deux espèces de la famille des sturnidés partageant le même habitat et à la biologie comparable, mais à l'aire de distribution plus vaste. Ils ont constaté que le corbin était sensible aux températures élevées et les évitait en restant à l'ombre et en ne chassant pas. Sa répartition limitée à une zone relativement froide serait donc la conséquence d'une intolérance relative aux fortes chaleurs.Le réchauffement climatique pourrait donc à terme avoir des effets négatifs sur sa population. Le surpâturage et la mise en cultures de son habitat constituent aussi des menaces.

D'autres études seront nécessaires pour comprendre les mécanismes physiologiques expliquant son "aversion" à la chaleur.

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Source

Andrew Bladon (2018). What drives the tiny distribution of the enigmatic Ethiopian Bush-crow? BOU. www.bou.org.uk/blog-bladon-ethiopian-bush-crow/

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