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Les Pique-boeufs à bec jaune dorment volontiers sur les grands mammifères

Une étude menée dans le parc national du Serengeti a montré qu'ils passaient la nuit sur le ventre, à l'intérieur des cuisses ou sur le dos des Girafes, des Buffles d'Afrique et des Élands.

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Les Pique-boeufs à bec jaune dorment volontiers sur les grands mammifères

Pique-boeufs à bec jaune (Buphagus africanus) passant la nuit sur une Girafe (Giraffa camelopardalisdans le parc national du Serengeti (Tanzanie).
Source : Meredith S. Palmer et Craig Packer  / African Journal of Ecology

Les pique-boeufs (genre Buphagus) sont des passereaux africains de la famille des buphagidés d'environ 20 cm de long à l'iris rouge (lire Pourquoi certaines espèces d'oiseaux ont-elles les yeux de couleur vive ?) se nourrissant des parasites (tiques, puces, larves...) qui vivent sur la peau des mammifères (lire Nombre record de pique-bœufs comptés sur un mammifère).

Le Pique-boeufs à bec rouge (Buphagus erythrorhynchus) est associé à au moins 18 espèces de mammifères aux dimensions variées, de l'Impala (Aepyceros melampus) à l'Éléphant d'Afrique (Loxodonta africana), tandis que le Pique-boeufs à bec jaune (B. africanus) recherche surtout les grands animaux parasités par de nombreuses tiques, essentiellement le Buffle d'Afrique (Syncerus caffer), l'Éland (Taurotragus oryx), la Girafe (Giraffa camelopardalis) et les Rhinocéros noir (Diceros bicornis) et blanc (Ceratotherium simum).

Le Pique-boeufs à bec jaune est plus étroitement dépendant de ses hôtes que le Pique-boeufs à bec rouge, et il dort même souvent sur ces derniers, certainement pour économiser du temps à s'alimenter, les grands mammifères étant assez rares et dispersés. Ce comportement nocturne est assez mal connu, car il est difficile à observer. Dans un article publié en 2018 dans l'African Journal of Ecology, deux biologistes américains ont posé durant trois ans (de juilet 2010 à décembre 2013) 225 pièges photographiques (lire Utiliser les pièges photographiques pour étudier et observer les oiseaux) dans le parc national du Serengeti (Tanzanie). Ils ont obtenu 25 images montrant des Pique-boeufs à bec jaune dormant sur des mammifères, très majoritairement des Girafes (20 cas), mais aussi des Élands (trois cas) et des Buffles d'Afrique (deux cas). Ils étaient posés sur le ventre et à l'intérieur des cuisses des Girafes, et sur les côtés et sur le dos des deux autres hôtes. En moyenne, chaque Girafe portait 3,3 oiseaux (de 1 à 7), chaque Éland 1,6 (de 1 à 3) et chaque buffle 1,5 pique-boeufs (de 1 à 2). 

Durant la journée par contre, les Buffles d'Afrique étaient de loin (N = 70) les animaux "préférés", suivis des Élands (N = 11) et des Girafes (N = 8) : cette répartition diurne très différente de celle constatée durant la nuit s'explique certainement par le nombre élevé (30 000) de buffles dans la parc du Serengeti et par leur habitude de se déplacer en grands troupeaux, ce qui augmente les opportunités alimentaires pour les pique-boeufs. La nuit, le ventre et les aisselles girafes constituent des dortoirs sûrs, éloignés du sol et moins exposés.

Les Pique-boeufs à bec rouge dorment quant à eux sur les arbres (une observation nocturne sur un buffle dans le parc national de South Luangwa en Zambie est sûrement d'une erreur d'identification) : ils se nourrissent sur des animaux variés et ils n'ont donc pas besoin de rester constamment près de leurs hôtes préférés.

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Source

Meredith S. Palmer et Craig Packer (2018). Giraffe bed and breakfast: Camera traps reveal Tanzanian yellow-billed oxpeckers roosting on their large mammalian hosts. African Journal of Ecology. Date : février. www.researchgate.net

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