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Description de Tsidiiyazhi abini, le plus ancien oiseau arboricole moderne connu

Cette découverte, faite au Nouveau-Mexique (États-Unis), confirme la diversification rapide des oiseaux après la disparition des dinosaures.

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Description de Tsidiiyazhi abini, le plus ancien oiseau arboricole moderne connu

Reconstitution de l'apparence de Tsidiiyazhi abini, un oiseau arboricole apparenté aux colious actuels qui vivait il y a près de 62 millions d'années 
Dessin : Sean Murtha

La description d'une nouvelle espèce d'oiseau arboricole de la taille d'une sittelle, basée sur des ossements fossilisés découverts au Nouveau-Mexique (États-Unis) datés de 62 millions d'années (entre 62,221 et 62.517 millions d'années plus précisément), a été publiée en juillet 2017 dans le journal Proceedings of the National Academy of Science. Ces restes ont été trouvés par les deux fils du paléontologue Taylor Williamson, l'un des coauteurs de l'étude avec Daniel Ksepka, le conservateur du Bruce Museum (Connecticut).

Cette espèce a été nommée Tsidiiyazhi abini, d'après un mot de la langue navajo signifiant "petit oiseau du matin". Elle était apparentée aux colious (famille des coliidés), des oiseaux africains de taille moyenne (de 29 à 38 cm de long) au plumage gris terne ou brun dotés d'une longue queue et d'une huppe érectile. Ils sont parfois surnommés "oiseaux-souris" du fait de leur couleur et de leur vivacité. Il s'agit du plus ancien oiseau moderne arboricole connu : il possédait un quatrième doigt opposable qui lui permettait de se percher facilement.

Cette découverte est d'un grand intérêt scientifique car elle confirme que la diversification des espèces aviaires a été importante et rapide (on parle de radiation, voire d'explosion évolutive) "peu de temps" après l'extinction des dinosaures et des ptérosaures, il y a 65 à 66 millions d'années. Les oiseaux ont donc pu occuper de nombreuses niches écologiques laissées vacantes. Les vestiges d'oiseaux datant du Paléocène (entre - 66 et - 56 millions d'années) pouvant permettre de vérifier ce scénario sont rares et fragiles : les restes de Tsidiiyazhi abini ont été comparés à ceux de quelques espèces identifiées datant de la même période, puis les auteurs ont combiné les caractéristiques de cette nouvelle espèce avec des données génétiques d'espèces vivantes afin de compléter l'arbre phylogénétiques des oiseaux. La découverte de T. abini a notamment aidé à dater la formation de nouvelles lignées.

Les auteurs ont estimé que neuf grandes familles d'oiseaux, incluant les coliidés, les spheniscidés (manchots), les strigidés (hiboux et chouettes) et les accipitridés (la majorité des rapaces diurnes), étaient apparues moins de 3,5 millions d'années après la disparition des dinosaures et des ptérosaures : la description du fossile d'un manchot de 1,5 mètre de haut, âgé de 61 millions d'années, découvert en Nouvelle-Zélande et appelé Anthropornis nordenskjoeldi, a par exemple été publiée en 2017 par le paléontologue Gerald Mayr (lire Gerald Mayr et la découverte d'un oiseau géant préhistorique : Pelagornis chilensis) dans la revue Science of Nature.

Cette découverte devrait inciter les paléontologues a étudier davantage les roches du Paléocène à la recherche d'autres fossiles d'oiseaux modernes.

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