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Le Bulbul du Liberia existe-t-il vraiment ?

Selon les résultats d'une analyse génétique récente, cet oiseau mystérieux pourrait en fait être un Bulbul ictérin au plumage aberrant.

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Le Bulbul du Liberia existe-t-il vraiment ?

Le spécimen-type (holotype) du Bulbul du Liberia (Phyllastrephus leucolepis) collecté en 1984, et qui a servi à la description de l'espèce : ses barres alaires blanches, formées par des alignements de points blancs, le distinguent notamment du Bulbul ictérin (Phyllastrephus icterinus).
Source : Journal of Ornithology

Le Bulbul du Liberia (Phyllastrephus leucolepis) est l'un des oiseaux les plus énigmatiques d'Afrique de l'Ouest. Il n'est connu que par la description faite par Wulf Gatter en 1985. Il est considéré comme en danger critique et n'a pas été revu depuis 1984. L'espèce fait partie des oiseaux prioritaires à étudier pour la Royal Society for the Protection of Birds. Il ressemble étroitement au Bulbul ictérin (Phyllastrephus icterinus) mais il en diffère principalement par la présence de points blancs sur les rémiges primaires et secondaires, les grandes tertiaires, les couvertures et l'alula (poignet), formant deux barres blanches continues quand l'aile est déployée. D'autre part, sa queue est plus pâle et ses ailes sont plus brunes. Son comportement présente aussi des particularités : il soulève souvent ses ailes et il se nourrit souvent près du tronc et non pas dans les branches et le feuillage.

Il été découvert dans la forêt qui s'étend le long de la rivière Cavalla, dans le comté de Grand Gedeh, près de la frontière avec la Côte-d'Ivoire, un secteur classé en Zone Importante pour la Conservation des Oiseaux. Wulf Gatter l'a observé à neuf reprises entre 1981 et 1984 dans une parcelle forestière située à 20 km au nord-ouest de Zwedru. Il a collecté un oiseau le 16 janvier 1984, qui été déposé au musée Alexander Koenig à Bonn (Allemagne).

Mais le Liberia a connu une terrible guerre civile entre 1989 et 1997 et les études sur le terrain étaient impossibles durant cette période. Une expédition avait été organisée en 2010 par Flomo Molubah et Michael Garbo, deux membres de la Society for the Conservation of Nature of Liberia, avec le soutien de la RSPB : aucun Bulbul du Liberia n'avait été trouvé mais la zone explorée par Wulf Gatter a pu être localisée avec précision. La raison principale de cet échec est peut-être que les recherches ont été menées durant la saison humide, au début du mois de juillet, alors que les observations de Gatter avaient été faites durant la saison sèche (entre octobre et février).

Une expédition internationale a été organisée par la Society for the Conservation in Liberia, ABC, Birdlife International, l'université de Cambridge et la RSPB du 7 février au 8 mars 2013 dans le massif boisé de Cavalla où subsistent encore de belles étendues de forêts primaires, même si les activités sylvicoles, agricoles, minières et cynégétiques constituent des facteurs perturbants. Le Bulbul ictérin était commun, mais aucun Bulbul du Liberia n'avait été observé (lire Échec d'une expédition pour trouver le Bulbul du Liberia)

Situation de la forêt de Cavalla

Situation de la forêt de Cavalla, dans le comté de Grand Gedeh (Liberia), où le Bulbul du Liberia a été découvert dans les années 1980.
Carte : Ornithomedia.com

Cette absence de résultat nécessite certainement de clarifier le statut taxonomique du Bulbul du Liberia en menant des études génétiques sur le spécimen-type et sur d'autres individus appartenant au genre Phyllastrephus. Dans un article publié en 2017 dans le Journal of Ornithology, des ornithologues ont présenté les résultats d'une étude génétique menée par deux laboratoires sur l'holotype (= spécimen-type) de Bulbul du Liberia, sur 17 Bulbuls ictérins et sur un Bulbul à gorge banche (P. albigularis) capturés (puis relâchés) près de l'endroit où l'espèce avait été décrite. L'ADN de trois gènes mitochondriaux et d'un gène nucléaire de l'holotype a été séquencé et comparé  à ceux des deux autres espèces. L'analyse des séquences sélectionnées a montré que le Bulbul du Liberia n'était pas un hybride et que son génome était similaire à celui du Bulbul ictérin : il pourrait donc être un Bulbul ictérin au plumage particulier, une espèce ayant très récemment divergé ou en cours de différentiation.

Les points blancs des ailes du Bulbul du Liberia pourraient résulter d'une mutation génétique ou d'une déficience alimentaire durant la croissance la croissance des plumes juvéniles, ayant entraîné une dépigmentation partielle de ces dernières. Or toutes les données de Bulbuls du Liberia ont été obtenues entre octobre et février, soit la période des juvéniles dans les régions équatoriales.

Une autre espèce africaine, le Gonolek de Bulo Burti (Laniarius liberatus), qui avait aussi été décrite à partir d'un individu unique collecté en Somalie, s'est révélée être en fait une rare forme du Gonolek boubou (L. erlangeri).>

Malgré ces résultats, la forêt de Cavalla reste une zone d'un très grand intérêt ornithologique, et sa protection doit être une priorité : elle accueille en effet plusieurs espèces d'oiseaux rares ou menacées comme l'Aigle couronné (Stephanoaetus coronatus) (plusieurs couples), la Pintade à poitrine blanche (Agelastes meleagrides), le Calao à joues brunes (Bycanistes cylindricus) et d'autres endémiques des forêts de Haute-Guinée.

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