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Pourquoi certains oiseaux plongent-ils parfois leurs aliments dans l'eau avant de les manger ?

Ce comportement a été observé chez au moins 40 espèces d'oiseaux, et il aurait plusieurs fonctions.

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Pourquoi certains oiseaux plongent-ils parfois leurs aliments dans l'eau avant de les manger ?

Corneille noire (Corvus corone) imbibant un morceau de pain avant de le manger.
Source : PJS Films

Les oiseaux sont parfois étonnants et surprenants : certains jardiniers (famille des Ptilonorhynchidés) rassemblent des objets d'une certaine couleur pour séduire les femelles, des hérons utilisent des appâts pour attirer des poissons, des Corvidés s'amusent à glisser dans le neige ou se rassemblent lorsqu'un de leurs congénères est mort...
La Corneille noire (Corvus corone) est particulièrement intéressante à observer du fait de son intelligence et de son inventivité, et l'un de ses comportements est amusant : lorsqu'on lui donne un morceau de pain sec et dur et que de l'eau est disponible à proximité, il est fréquent qu'elle le saisisse avec son bec et qu'elle le mouille avant de le manger.
Après une présentation de plusieurs exemples chez les oiseaux, nous énumérons les fonctions possibles de ce "trempage" alimentaire.

Abstract

Birds are sometimes amazing and surprising: bowerbirds gather objects of a certain color to seduce females, some herons use baits to attract fishes, crows can have fun by sliding in the snow or can gather when one of them is dead... Carrion Crows Corvus corone are particularly interesting because of their intelligence and inventiveness, and a fun behavior is a further illustration: when one gives them a piece of dry and stale bread and if water is available nearby, it is common for them to grab it with their bill and dunk it before eating it.
After a presentation of some examples, we list the possible reasons for this behavior.

Quelques exemples d'oiseaux trempant leur nourriture dans l'eau

Corneille noire (Corvus corone)

Corneille noire (Corvus corone) plaçant des cacahuètes dans l'eau avant de les manger.
Source : Ralph Hancock

Plonger sa nourriture dans l'eau avant de la manger est un comportement rare chez les animaux, qui n'est connu que chez les primates et les oiseaux. Un exemple bien connu est le Macaque crabier (Macaca fascicularis), un singe d'Asie du Sud-est , qui rince les fruits quand ils sont enduits de sable. Sur le continent américain, le Raton-laveur commun (Procyon lotor) trempe aussi ses aliments dans l’eau avant de les manger.
Chez les oiseaux, ce comportement a été observé chez au moins 40 espèces d'oiseaux, dont six Ictéridés (carouges, quiscales...) et huit corvidés.
Les Corneilles noire (Corvus corone) et d'Amérique (Corvus brachyrhynchos), mais aussi d'autres espèces de Corvidés comme le Corbeau familier (Corvus splendens) (voir une vidéo où on voit un individu tremper un toast dans une gamelle), immergent en effet volontiers dans l'eau plusieurs types d'aliments : pain sec, biscuits salés, cacahuètes encore dans leur coques..
À Beit Hakerem (Israël), un Geai des chênes (Garrulus glandarius) a été vu trempant deux fois dans l'eau un œuf, probablement de Tourterelle maillée (Streptopelia senegalensis), avant de le transporter, de se percher à dix mètres de là, de le casser en le frappant sur le rebord d'un rocher et de le consommer (lire Un Geai des chênes nettoie un œuf avant de le manger).
En Amérique du Nord, le Pluvier kildir (Charadrius vociferus) débarrasse parfois les grenouilles de la vase qui les recouvre avant de les manger. Sur ce même continent, le Quiscale merle (Quiscalus lugubris) mouille régulièrement les aliments secs avant de les ingérer, et en Californie, un Quiscale de Brewer (Euphagus cyanocephalus) a été vu mouillant des insectes avant de les donner à ses petits.
En Australie, un Cassican flûteur (Gymnorhina tibicen) adulte a plongé un insecte (Acripeza reticulata) dans une flaque d’eau, l’a laissé tomber, puis un juvénile l'a récupéré, l'a également plongé dans l'eau puis l'a mangé.
Le Cygne tuberculé (Cygnus olor) a également l'habitude de tremper les aliments qu'on lui donne avant de les manger, mais le cas des oiseaux aquatiques est particulier étant donné qu'ils évoluent constamment sur l'eau.

Les fonctions possibles

Plusieurs explications peuvent expliquer ce comportement, le ramollissement d'aliments trop durs, trop secs ou trop volumineux pour être mangés tels quels, puis digérés étant le plus évident chez les corvidés. Il est également possible que ce trempage permet de réduire la salinité de certains produits (biscuits, cacahuètes...).
L'élimination des saletés (terre, sable...) est une autre fonction probable, comme cela est le cas chez le Pluvier kildir qui nettoie parfois les grenouilles avant de les ingérer, et probablement du Geai des chênes évoqué précédemment qui a été vu en Israël plonger deux fois un œuf dans l'eau avant de l'emporter sur un perchoir.
Une expérience intéressante avait été menée chez des Quiscales merles sur l'île antillaise de la Barbade afin d'essayer de déterminer quels étaient les facteurs augmentant la fréquence du trempage : il était très rare quand on donnait à ces oiseaux des aliments pré-trempés ou si on leur proposait un seul aliment sec avec un point d'eau éloigné. Par contre, ils mouillaient dans 70 % des cas les produits secs fournis en quantité quand de l'eau était mise à leur disposition. Ils faisaient donc une évaluation des coûts et des avantages avant de faire l'effort d'imbiber leur nourriture.
Dans le cas des Quiscales de Brewer vus en Californie tremper dans l'eau des sauterelles avant de les donner à leurs petits, le but serait d'hydrater ces derniers, en plus de les nourrir.
Il ne faut pas confondre ce comportement avec celui des hérons et aigrettes (entre autres) qui jettent des aliments dans l'eau pour attirer des poissons (lire Ces oiseaux qui utilisent parfois des appâts ou des leurres pour pêcher).

Une vidéo d'une corneille trempant du pain avant de le manger

Ce comportement amusant est assez facile à observer dans les parcs et les jardins : pourquoi ne pas faire vous même cette expérience et nous transmettre les photos ou vidéos réalisées ?



Corneille d'Amérique (Corvus brachyrhynchos) déposant des morceaux de pain dans l'eau avant de le manger. Cet individu a été filmé à plusieurs reprises adoptant ce comportement.
Source : CLP

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Sources

  • Julie Morand-Ferron et LouisLefebvre (2007). Flexible expression of a food-processing behaviour: Determinants of dunking rates in wild Carib grackles of Barbados. Behavioural Processes. Volume : 76. Numéro : 3. Novembre. Pages : 218-221. www.sciencedirect.com
  • Julie Morand-Ferron (2005). Dunking Behavior in American Crows. The Wilson Bulletin. Volume : 117. Numéro : 4. Pages : 405-407. Date : 01/12. https://bioone.org
  • Walter D. Koenig (1985). Dunking of preys by Brewer's Blackbirds: a novel source of water for nestlings. The Condor. Numéro : 87. Pages : 444-445. https://sora.unm.edu/sites/default/files/journals/condor/v087n03/p0444-p0445.pdf

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