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Sternes élégantes en France et en Espagne en 2019 : oiseaux isolés et nidification ratée

2 couples ont tenté de nicher dans le parc de l'Albufera, et un ou deux oiseaux ont été vus dans le Gard et les Bouches-du-Rhône.

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Sternes élégantes en France et en Espagne en 2019 : oiseaux isolés et nidification ratée

Très probable Sterne élégante (Thalasseus elegans) parmi des Sternes caugeks (T. sandvicensis), La Pêcherie, Le Grau-du-Roi (Gard), France, le 7 septembre 2019.
Photographie : Hubert Pottiau

La Sterne élégante (Thalasseus/Sterna elegans) est une espèce de taille moyenne au long bec orange à pointe jaunâtre, au croupion blanc et à la calotte noire ébouriffée sur la nuque. Son identification est souvent problématique car elle ressemble étroitement à la Sterne voyageuse (Thalasseus bengalensis), mais son bec est un peu plus long et plus arqué, à l'extrémité plus jaune, sa huppe est plus hirsute et son croupion est blanc et non pas gris (lire Identification d'une Sterne voyageuse en Camargue (Bouches-du-Rhône) en mai 2018). La Sterne royale (Thalasseus maximus), qui se reproduit aux Caraïbes et sur les côtes de l'Atlantique et du Pacifique du sud des États-Unis et du Mexique, plus grande et au bec orangé plus long, est aussi une source de confusion (lire Identifier les Sternes royales d'Amérique et d'Afrique).

La Sterne élégante se reproduit long des côtes mexicaines du Pacifique, de la Basse Californie (95 % de la population) à l'État de Nayarit. Elle hiverne en Amérique centrale et du Sud. Après la période de nidification, elle se disperse parfois sur de grandes distances. C'est une espèce accidentelle très rare en Europe (voir une synthèse de données récentes en France) : un très probable oiseau a été découvert le 27 août 2019 dans le lieu-dit La pêcherie du Grau-du-Roi (Gard), où il était encore présent le 5 septembre 2019 au moins. Il accompagnait généralement des Sternes caugeks (Thalasseus sandvicensis), permettant d'utiles comparaisons de taille et de silhouette. Cet oiseau, ou un individu différent, a aussi été noté sur la digue de Paulet en Camargue.  

Situations du Grau-du-Roi (Gard, France) et du Parc naturel de l'Albufera (Valence, Espagne)

Situations du Grau-du-Roi (Gard, France) et du Parc naturel de l'Albufera (Valence, Espagne). 
Carte : Ornithomedia.com

Des Sternes élégantes se sont déjà accouplées avec des Sternes caugeks : des cas sont par exemple connus en France, sur le polder de Sébastopol sur l'île de Noirmoutier en Vendée ou dans la réserve naturelle du banc d'Arguin en Gironde (lire Observer les oiseaux dans la réserve naturelle nationale du Banc d'Arguin). Une possible Sterne élégante appareillée à une Sterne caugek avait par ailleurs été observée sur l'île aux Moutons dans l'archipel des Glénan (Finistère) en juin 2006 (lire Une Sterne élégante sur l'île aux Moutons en juin 2006).

Étant donné ces risques de confusion, les données européennes de Sternes élégantes (voir une synthèse de données récentes en France) soulèvent toujours des interrogations. Pour essayer d'y voir plus clair, des ornithologues ont récemment effectué une analyse génétique sur trois Sternes élégantes d'apparence typique observées en France, ce qui avait permis de confirmer qu'il ne s'agissait pas d'hybrides (lire Confirmation génétique de l'identification de trois Sternes élégantes observées en Europe).

En Espagne, des cas isolés de nidification de Sternes élégantes, y compris de couples purs, sont notés dans le Parc naturel de l'Albufera (communauté de Valence) depuis 2009, mais en 2019, un effectif "record" de trois femelles et deux mâles (dont un qui avait été régulièrement observé en France au cours des années précédentes) a été observé sur le lido sablonneux qui sépare la lagune de l'Albufera de la mer. Ils ont formé pour la première fois deux couples nicheurs au cours de la même saison, mais un seul poussin est né le 4 juin, mais il est mort le 11 juin.



Très probable Sterne élégante (Thalasseus elegans) (au milieu) et Sternes caugeks (T. sandvicensis), La Pêcherie, Le Grau-du-Roi (Gard), France, le 29 août 2019 (cliquez sur la photo pour l'agrandir).
Photographie : Cédric Peignot


Très probable Sterne élégante (Thalasseus elegans) (au milieu) et Sternes caugeks (T. sandvicensis), La Pêcherie, Le Grau-du-Roi (Gard), France, le 29 août 2019 (cliquez sur la photo pour l'agrandir).
Photographie : Cédric Peignot

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