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La Sterne royale d'Afrique devrait être élevée au rang d'espèce distincte

Des études génétiques récentes ont montré que la population africaine de la Sterne royale était plus proche de la Sterne voyageuse que de la population américaine.

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La Sterne royale d'Afrique devrait être élevée au rang d'espèce distincte

Sterne royale d'Afrique (Thalasseus albididorsalis), Malongo (Angola), le 15/09/2011.
Photographie : Charlie Potier

Jusqu'à présent, la Sterne royale (Thalasseus maximus) était composée de deux sous-espèces, T. m. maximus en Amérique du Nord et T. m. albididorsalis en Afrique. Dans un article publié en mars 2017 dans le Biological Journal of the Linnean Society, des scientifiques des universités d'Aberdeen (Grande-Bretagne) et de Montpellier (France) ont présenté les résultats d'analyses génétiques et phylogénétiques réalisées sur des Sternes royales de Mauritanie et de Gambie : ils ont découvert que T. m. albididorsalis était plus étroitement apparentée aux Sternes voyageuse (Thalasseus bengalensis) et huppée (T. bergii) qu'à T. m. maximus. La Sterne voyageuse serait une espèce-sœur de la Sterne royale africaine malgré leurs allures distinctes.

Ces résultats suggèrent que la Sterne royale d'Afrique constitue une espèce distincte, qui n'a pas encore de nom officiel en français. Ils confirment aussi que chez les sternes du genre Thalasseus, les différences morphologiques ne reflètent pas forcément les relations phylogénétiques : une étude menée en 2009 avait déjà montré que les Sternes caugek (Thalasseus sandvicensis) et de Cabot (Thalasseus acuflavidus), bien que très similaires d'apparence, étaient significativement distinctes génétiquement (lire Proposition de reconnaissance d'une nouvelle espèce, la Sterne de Cabot).

Cette découverte va avoir des conséquences sur la conservation de la Sterne royale d'Afrique, que l'on doit désormais considérer comme une espèce distincte endémique, dont la population est en déclin à cause de la destruction de ses sites de reproduction liée au réchauffement climatique (érosion des plages, élévation du niveau de mer) et à une présence humaine croissante sur les côtes. Les résultats de cette étude vont être présentés aux autorités internationales de conservation dans le but de réévaluer l'état de conservation de la Sterne royale africaine et des mesures de protection devront ensuite être prises rapidement et de façon prioritaire.

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Sources

  • J. M. Collinson, P.  Dufour, A. H. Abdulmaula, Y.  Lawrie, M. Elliott, C. Barlow et P-A. Crochet (2017). When morphology is not reflected by molecular phylogeny: the case of three 'orange-billed terns' Thalasseus maximus, Thalasseus bergii and Thalasseus bengalensis (Charadriiformes: Laridae). Biological Journal of the Linnean Society. https://academic.oup.com
  • Birdguides (2017). Royal Revelations. Date : 15/03. www.birdguides.com/webzine/article.asp?a=6254

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