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La pollution lumineuse empêcherait l'engoulevent de s'installer dans certains secteurs en Suisse

En cette Nuit des étoiles 2019, voici un exemple des effets de cette pollution qui gène les astronomes et les oiseaux nocturnes.

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La pollution lumineuse empêcherait l'engoulevent de s'installer dans certains secteurs en Suisse

Engoulevent d'Europe (Caprimulgus europaeus), Les Durands, Charente-Maritime (France), le 29/06/2016.
Photographie : Nathalie Santa Maria / Birdwatching and Photography

La pollution lumineuse empêche non seulement les astronomes amateurs et professionnels d’observer correctement le ciel, mais elle perturbe également les insectes, les chauves-souris et les oiseaux nocturnes (lire La pollution lumineuse et les oiseaux). Sur l'île de La Réunion, elle désoriente par exemple les Pétrels de Barau (Pterodroma barauiet noir de Bourbon (Pseudobulweria aterrima(lire Un Pétrel noir de Bourbon relâché à Saint-André en juillet 2015).

L'Engoulevent d'Europe (Caprimulgus europaeus) est une espèce migratrice qui chasse les insectes, en particulier les papillons, au crépuscule et la nuit. En Suisse, il a fortement décliné depuis les années 1970, et figure désormais sur la Liste rouge des oiseaux nicheurs menacés. La dernière population nicheuse est localisée sur les versants sud du Valais, entre Martigny et Brig. Afin de favoriser son installation dans de nouveaux secteurs, plus de 25 clairières ont été créées depuis 2003 dans des chênaies et des pinèdes entre Martigny et Loèche. Ces ouvertures favorisent également les insectes thermophiles. Toutefois, le retour des engoulevents est resté limité.

Dans un article publié en juillet 2019 dans le Journal of Ornithology, Antoine Sierro et Andreas Erhardt ont émis l’hypothèse selon laquelle la disponibilité des proies, principalement les papillons nocturnes, ne constituait pas le facteur limitant essentiel empêchant le retour de l'espèce, et que les lumières artificielles constituaient le principal problème, en l'empêchant de chasser. Les engoulevents sont en effet très sensibles à la lumière en raison de leur rétine spécialement adaptée à la vision dans la pénombre. 

Pour tester cette hypothèse, les auteurs ont analysé les données collectées durant 30 ans avec des pièges lumineux utilisés pour capturer des papillons de nuit pour évaluer l'évolution de la disponibilité de la nourriture, et ils ont comparé la pollution lumineuse dans les zones de reproduction abandonnées et dans celles encore occupées. Ils ont constaté que l'abondance des grands papillons nocturnes n'avait pas changé de manière significative sur la période, et que le nombre des petits papillons nocturnes avait même augmenté. Par contre, les émissions lumineuses étaient deux à cinq fois plus élevées dans les sites abandonnés que dans les sites encore occupés. Ces résultats suggèrent que la pollution lumineuse avait progressé au cours des trois dernières décennies dans le Valais et avait atteint des niveaux intolérables pour cet oiseau nocturne hautement spécialisé.

Les autorités du canton doivent donc ordonner une réduction de la quantité de lumière émise à proximité des habitats potentiellement favorables en remplaçant les ampoules classiques par des lampes à LED ou à large spectre, et de maintenir des zones noires dans les sites encore occupés.

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