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Les Mergules nains jouent un rôle essentiel pour les Bœufs musqués du Groenland

Des dizaines de millions de couples nichent au nord-ouest de l'île, et leur rôle est essentiel pour l'écosystème côtier.

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Les Mergules nains jouent un rôle essentiel pour les Bœufs musqués du Groenland

Mergules nains (Alle alle) dans une colonie sur l'île de Spitzberg au Svalbard (Danemark).
Photographie : Alastair Rae / Wikimedia Commons

Le Mergule nain (Alle alle) est un petit oiseau marin trapu de la famille des alcidés (qui comprend aussi les macareux, les guillemots et les pingouins). Il ne mesure que 19 à 21 centimètres de longueur (soit la taille d'un Étourneau sansonnet) et son envergure est comprise entre 34 à 38 centimètres. Durant la période nuptiale, l'adulte est noir sur la tête, la nuque, le dos et les ailes, tandis que la poitrine est blanche. En hiver, la gorge et le dessous du cou deviennent blancs. Le bec est très court et la queue est petite, arrondie et noire.

Situation de la polynie des eaux du Nord

Situation de la polynie des eaux du Nord.
Carte : Ornithomedia

Il niche en grandes colonies sur certaines falaises du Groenland, de Nouvelle-Zemble, des îles Jan Mayen et aux Ours, du Svalbard (lire Observer les oiseaux au Svalbard) et de l'archipel François-Joseph, et il hiverne de la Nouvelle-Écosse (Canada) à l'ouest à la mer du Nord à l'est.

C'est l'oiseau marin le plus abondant du nord de l'Atlantique (plusieurs dizaines de millions de couples) : près de 33 millions de couples nichent en particulier dans la province de Thulé, au nord-ouest du Groenland, sa principale zone de nidification. Du fait de cette importance numérique, il joue un rôle écologique essentiel sur l'écologie des côtes bordant à l'est la polynie des eaux du Nord, une zone marine libre de glace toute l'année d'environ 85 000 kilomètres carrés s'étendant au nord de la baie de Baffin (Canada).

Dans un article publié en 2018 dans la revue Ambio, des biologistes ont évalué  le rôle "d'ingénieur écologue" (lire Le Guêpier d'Europe est un ingénieur efficace au rôle écologique méconnu) du Mergule nain dans la province de Thulé. Pour cela, ils ont capturé 23 oiseaux provenant de trois colonies et ils les ont équipés d'enregistreurs GPS. Ils ont décrit la végétation (mousses, lichens et graminées) dans 62 carrés de 0,5 mètre x 0,5 mètre dispersés dans dix secteurs, et ils ont disposé des feuilles de plastique dans sept stations pour récolter les fientes déposées par les adultes en vol. Des images réalisées par le satellite Landsat-8 entre la fin juillet et le début du mois d'août 2015 et couvrant l'ensemble des zones de nidification du Merle nain dans la région ont été analysées pour étudier l'impact des colonies sur la végétation.

Bœufs musqués (Ovibus moschatus)

Bœufs musqués (Ovibus moschatus) dans le fjord Kong Oscar au Groenland.
Photographie : Hannes Grobe / Wikilmedia Commons

Leurs résultats ont confirmé le rôle essentiel des Mergules nain dans le maintien et la croissance de la végétation côtière sur plusieurs kilomètres autour de leurs colonies. Durant leur période de nidification (de mai à août), ils pêchent de grandes quantités de copépodes Calanus hyperboreus (lire Le Mergule nain trouverait moins de nourriture à cause du réchauffement climatique) et transfèrent d'énormes quantités de nutriments (azote) de la mer vers la terre sous forme de guano (près de 115 grammes par oiseau et par an), qui fertilise les sols. Au sud d'Uummannap Kangerlua, une "prairie" rase de 85 km² se maintiendrait ainsi que grâce aux fientes de mergules. Les oies, le Lièvre arctique (Lepus arcticus), le Renne d'Europe (Rangifer tarandus) et le Bœuf musqué (Ovibus moschatus), une espèce réintroduite dans une vallée au nord du glacier de Pituffik en 1986, dépendent aussi de la végétation qui pousse grâce au guano des mergules : la densité de Bœufs musqués serait ainsi dix fois plus élevée à moins d'un kilomètre des colonies. La présence de ces gros mammifère a par ailleurs aussi modifié le paysage en éliminant les mousses du fait de leur piétinement et en favorisant les graminées (bromes).

Les œufs, les poussins et les adultes constituent par ailleurs une ressource alimentaire essentielle pour le Goéland bourgmestre (Larus hyperboreus), le Faucon gerfaut (Falco rusticolus) et le Renard arctique (Alopex lagopus). Enfin, cette espèce joue un rôle culturel et social pour le peuple Inuit, qui la chasse depuis très longtemps pour sa viande (avec notamment des sortes d'épuisettes à long manche) et ses œufs, des prélèvements qui sont l'occasion de fêtes et de rassemblements et qui ne semblent pas avoir d'impact significatif sur l'espèce.

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Source

Anders Mosbech, Kasper Lambert Johansen, Thomas A. Davidson, Martin Appelt, Bjarne Grønnow, Christine Cuyler Peter Lyngs et Janne Flora (2018). On the crucial importance of a small bird: The ecosystem services of the little auk (Alle alle) population in Northwest Greenland in a long-term perspective. Ambio. Volume : 47. Supplément : 2. Pages : 226–243. https://link.springer.com/article/10.1007/s13280-018-1035-x

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