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Des méliphages volent régulièrement des sachets de sucre sur les terrasses

En Australie, depuis quelques années, des Méliphages à oreillons bleus et bruyants se sont mis à dérober et à ouvrir des sachets de sucre sur le terrasses des cafés.

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Des méliphages volent régulièrement des sachets de sucre sur les terrasses

Un Méliphage bruyant (Manorina melanocephala) manipule et ouvre un sachet de sucre en Australie.
Source : Goodheifer

La famille des Méliphagidés est composée de près de 190 espèces d'oiseaux vivant en Asie du Sud-est et en Océanie dans des habitats très variés, des zones broussailleuses arides d'Australie aux forêts montagnardes humides de Nouvelle-Guinée. Leur régime alimentaire est principalement composé de nectar, qu'ils collectent dans les fleurs grâce à leur bec fin et recourbé, mais ils se nourrissent aussi d'insectes et de petits vertébrés.

Le volume du cerveau des méliphages est proportionnellement élevé, ce qui explique leurs capacités d'adaptation remarquables et leur organisation sociale élaborée (la reproduction coopérative est par exemple répandue). C'est en particulier le cas des Méliphages à oreillons bleus (Entomyzon cyanotis) et bruyant (Manorina melanocephala), deux espèces sociales, bruyantes et peu craintives vivant dans les bois ouverts, les parcs et les jardins dans l'est et le nord de l'Australie (le Méliphage à oreillons bleu est aussi présent le sud de la Nouvelle-Guinée). Ils n'hésitent pas à s'approcher des habitations.

Dans un article publié en 2019 dans le Wilson Journal of Ornithology, Simon Ducatez et Jayna DeVore ont signalé les observations de plusieurs Méliphages à oreillons bleus volant et ouvrant des sachets de sucre sur les terrasses des maisons et des cafés. Par ailleurs, à partir de 2013, des Méliphages bruyants ont été vus manipulant et déballant des sachets de sucre placés sur des terrasses de cafés.

Ce comportement audacieux, qui constitue un atout pour survivre dans les zones urbaines, est apparu dans des secteurs parfois séparés l'un de l'autre de plus de 1 000 km, ce qui suggère une apparition indépendante de cette adaptation, suivie par sa diffusion au sein d'une population donnée grâce à l'apprentissage social. Ces deux espèces se caractérisent par une taille relative de leur cerveau particulièrement élevée et par un bec recourbé initialement adapté à la collecte du nectar qui se révèle être également pratique pour ouvrir des emballages. Le sucre blanc, extrait de la canne à sucre ou de la betterave, est constitué de fructose et de glucose, et l'attirance et la préférence des oiseaux nectarivores et frugivores pour le glucose et le sucrose avait été constatée chez le Martin triste (Sturnus tristis) : on avait proposé à sept individus des solutions diluées à 5, 10 et 25 % de fructose, de sucrose et de glucose, et on avait constaté qu'ils préféraient les solutions de glucose concentrées à 10 %, le fructose étant mal digéré.

Un cas d'adaptation similaire est connu depuis de nombreuses années en Grande-Bretagne : des Mésanges charbonnières (Parus major) et bleues (Cyanistes cyanus) avaient appris à percer les opercules en aluminium des bouteilles de lait entier, quand elles étaient livrées chaque matin sur le pas de chaque porte, pour se nourrir de la crème formée à la surface du liquide.



Un Méliphage bruyant (Manorina melanocephala) manipule et ouvre un sachet de sucre en Australie.
Source : Goodheifer

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