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Endormir des cigognes à distance pour les étudier

Des biologistes français ont testé avec un certain succès l'utilisation d'un fusil hypodermique pour endormir puis équiper des Cigognes blanches d'émetteurs solaires GPS.

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Endormir des cigognes à distance pour les étudier

Cigognes blanches (Ciconia ciconia) en halte migratoire entre Voiteur et Poligny (Jura), septembre 2016.
Photographie : Marie-Thérèse Crotet

Capturer des oiseaux peut être nécessaire pour les équiper de bagues ou d'émetteurs afin de suivre leurs déplacements. Plusieurs méthodes sont possibles en fonction du "tempérament" de l'espèce (farouche, confiante), de son comportement et/ou de son habitat, mais elles sont ont chacune leurs limites : les filets lancés par des canons à air propulsé sont utilisés pour capturer des oiseau (canards, limicoles) qui se rassemblent régulièrement dans des endroits précis, les filets lancés par des révolvers nécessitent de se placer à environ dix mètres du sujet, ce qui n'est pas toujours possible, les filets tendus entre deux piquets sont surtout destinés à attraper des oiseaux de petite taille, attraper les jeunes rapaces et grands échassiers dans leur nid pour les marquer entraîne un certain dérangement, poser des cages-pièges n'est n'est pas très sélectif, et l'efficacité des sédatifs est variable, en fonction notamment de la vitesse de digestion des individus.

Pour étudier des Cigognes blanches (Ciconia ciconia) adultes et les équiper d'émetteurs satellitaires, des biologistes français ont testé en Alsace en 2008 et en 2009 l'utilisation d'un fusil hypodermique à CO2 pour les endormir à distance, une technique déjà employée sur des Autruches (Struthio camelus) captives. Ce fusil projetait des seringues de 20 mm de long munies d'un réservoir de 1,5 ml contenant 60 mg de xylasine diluée dans une solution saline, une dose suffisante pour endormir un oiseau de 3,5 kg. Cette quantité est supérieure à celle utilisée pour un mammifère d'un poids équivalent car les oiseaux ont un métabolisme plus élevé et éliminent plus vite les substances chimiques. 

La xylazine entraîne une anesthésie légère et courte. Le biologiste doit se placer à moins de 20 mètres de l'oiseau, et un viseur laser est indispensable pour évaluer la distance et minimiser les risques de blessure. Cette méthode a été utilisée après 40 heures d'essais. La zone visée des cigognes était leur poitrine, la partie la moins risquée. Les oiseaux endormis étaient ensuite équipés d'émetteurs solaires GPS pesant 45 grammes.

Sur les douze oiseaux visés, sept se sont endormis et cinq n'ont pas réagi, peut-être à cause d'un plumage plus épais. Les cigognes se sont immobilisées après trois minutes environ : elles se sont réveillées quatre minutes après administration d'atipamezole.

Cette technique est donc intéressante pour des oiseaux de grand taille vivant dans des milieux ouverts. Il faut toutefois que les conditions de tir soient optimales (angle de 90 degrés, pas de vent), et des restrictions (autorisation, formation) strictes doivent être imposées. Elle permet de cibler des oiseaux d'un âge précis. Elle semble avoir peu d'effets négatifs sur les oiseaux endormis, la plupart étant encore en bonne santé plusieurs années plus tard, l'un d'entre eux ayant même niché plusieurs saisons consécutives.

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Cigogne blanche (Ciconia ciconia)

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Source

Damien Chevallier, Olivier Dehorter, Christian Brossard et Jean-Pierre Larvol (2016). Tele-anaesthesia: a new approach to wild bird capture under field conditions. Ringing and migration. Volume : 31. Numéro : 1. pages : 77-80. www.researchgate.net

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