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Découverte de nouvelles populations de Grues caronculées en Angola

Au printemps 2018, le président de l'International Crane Foundation a annoncé avoir découvert trois nouvelles populations de cette espèce menacée dans la plaine inondable de Bulozi.

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Découverte de nouvelles populations de Grues caronculées en Angola

Famille de Grues caronculées (Bugeranus carunculatus) dans la plaine inondable de Bulozi (Angola) au printemps 2018.
Photographie : Rich Beilfuss /'International Crane Foundation

La Grue caronculée (Bugeranus carunculatus, anciennement Grus carunculata) est la plus grande espèce africaine de la famille des gruidés, avec une longueur de 175 cm et une envergure de 230 à 260 cm. L'adulte a le dessus des ailes gris, le haut du dos noir, le cou et la poitrine blancs et le ventre noir.  Les rémiges secondaires sont allongées et touchent presque le sol. La calotte est noire. Une zone nue rouge s'étend autour des yeux et à la base du bec et est prolongée par deux caroncules. Le bec est rouge et les pattes sont noires. Le juvénile a un plumage fauve et une couronne blanche, sans zone de peau rouge nue sur la face et avec des caroncules plus courtes.  

Cette espèce est très dépendante des zones humides pendant sa période de reproduction (juillet-août en Éthiopie et avril à octobre pour les populations australes). Elle se nourrit parfois dans les zones cultivées, en particulier en dehors de la saison de nidification. Elle ne migre pas vraiment mais effectue des mouvements en fonction du niveau de l'eau. Elle est  menacée par le drainage de son habitat, les aménagements (barrages), les dérangements (par les humains et le bétail), la chasse illégale et les collisions avec les lignes électriques. Elle est classée comme "vulnérable", avec une population globale qui serait comprise entre 9 000 et 10 000 adultes.

Elle niche dans les plaines inondables des bassins du Zambèze (plaine de Liuwa, Leuna Flats, plaine de Barotse...) et de l'Okavango, mais aussi dans des zones humides plus petites au Mozambique et en Afrique du Sud. Une petite population se reproduit sur les hauts plateaux éthiopiens et pourrait être distincte génétiquement.

Quelques survols à partir de 2012 de la vaste plaine inondable de Bulozi, qui s'étend sur 700 km x 150 km au sud-est de l'Angola, avaient permis de détecter la présence de Grues caronculées dans les peuplements d'Eleocharis pâturés par des troupeaux de gnous. En se basant sur la surface moyenne du territoire d'un couple (20 km de long), John Mendelsohn, du Namibia Crane Working Group, avait estimé que près de 350 couples pourraient nicher dans cette zone humide méconnue et peu peuplée, sûrement l'une des plus vastes d'Afrique.

Dans un article publié en avril 2018, Rich Beilfuss, le président de l'International Crane Foundation, a annoncé la découverte de trois populations de Grues caronculées (sans toutefois préciser le nombre d'individus concernés) dans les marais de Bulozi après 14 heures de survol à bord d'un petit avion. Deux de ces sites sont proches des plaines de de Liuwa (Zambie), où vivent plusieurs centaines de couples. Des adultes et des jeunes âgés de deux à quatre mois ont été observés. Cette découverte confirme le rôle potentiel de cette zone pour la conservation de cette espèce et certainement pour celle de nombreux autres oiseaux et mammifères.

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Sources

  • International Crane Foundation (2018). Notes from the President: New Wattled Crane Populations Discovered in Angola. date : 25/04. www.savingcranes.org
  • John Mendelsohn (2013). More records of Wattled Cranes in neighbouring countries. Namibia Crane News . Numéro : 5. Novembre. http://birdwatching.com.na

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