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Certains oiseaux seraient davantage attirés par les fruits moisis

Une étude récente menée en Espagne et au Brésil a montré que les oiseaux et les rongeurs frugivores mangeaient plus rapidement les fruits attaqués par les moisissures du genre Penicillium.

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Certains oiseaux seraient davantage attirés par les fruits moisis

Merle noir (Turdus merula) mangeant des pommes pourries dans un jardin en Belgique.
Photographie : Marc Fasol

De nombreux fruits (agrumes, poires, pommes...) sont attaqués par les moisissures du genre Penicillium, qui forment  la fameuse pourriture grisâtre ou blanchâtre visible sur le péricarpe. Par exemple, Penicillium digitatum colonise une proportion importante des agrumes (oranges, citrons...) récoltés dans le monde. Dans un article publié en 2017 dans le journal Nature Research, des biologistes espagnols ont voulu vérifier dans la province de Valence (Espagne) et dans l'état de Sâo Paulo (Brésil) si les fruits touchés par ce champignon étaient plus ou moins attractifs pour les mammifères (principalement les rongeurs) et les oiseaux. Pour cela, durant trois années (2013 à 2015), ils ont distribué des fruits moisis ou non et ils ont compté les fruits consommés. Les animaux ont été identifiés.par leurs fèces, leurs empreintes et/ou des pièges photographiques (lire).

Dans les deux sites d'étude espagnols, les espèces frugivores les plus nombreuses sont le Lapin de garenne (Oryctolagus cuniculus) (qui mange plutôt la pulpe), la Souris d'Afrique du Nord (Mus spretus) et le Rat noir (Rattus rattus) (qui péfèrent les graines), le Merle noir (Turdus merula) et la Pie bavarde (Pica pica). Au Brésil, les animaux qui mangent le plus fréquemment les agrumes (pulpe ou graines) sont le Sanglier d'Europe (Sus scrofa) (introduit), le Coati roux (Nasua nasua), le Paca (Cuniculus paca), le Geai à plumet (Cyanocorax cristatellus), le Merle leucomèle (Turdus leucomelas) et la Colombe rousse (Columbina talpacoti).

Dans leurs zones d'étude, les auteurs de l'article ont constaté que tous ces animaux montraient une très nette préférence pour les agrumes pourris, un constat étonnant et contre-intuitif : en effet, plusieurs auteurs, comme D. H. Janzen, avaient suggéré que les fruits infestés par les microorganismes étaient plus rarement mangés à cause de la présence de composés toxiques et d'une valeur nutritive moindre. Mais les études sur le sujet ne tenaient pas compte de la taille des fruits, or, les champignons, en ne dégradant que la partie extérieure des fruits (exocarpe), pourraient au contraire faciliter l'accessibilité de la pulpe et des graines. Les agrumes pourris présentent un taux élevé d'esters et d'éthanol, des composés volatils qui attirent les frugivores (lire La saison de l'ivresse a débuté pour les loriquets australiens).

Les moisissures pourraient donc favoriser la dispersion des graines de certains fruits, leurs spores étant par ailleurs transportés sur les plumes et sur les poils des vertébrés.

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Source

Josep E. Peris, Ana Rodríguez, Leandro Peña et José María Fedriani (2017). Fungal infestation boosts fruit aroma and fruit removal by mammals and birds. Scientific Reports. Nature Research. www.nature.com/articles/s41598-017-05643-z#MOESM1

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